King Midget (1946-1970)

1947 King Midget

 

Publié par Philippe Baron le 3 novembre 2014.

 

En 1946, les américains Claud Dry et Dale Orcutt, ex-pilotes de la Civil Air Patrol pendant la Seconde Guerre mondiale, proposent des petites voitures à un prix très bas. Ressemblant à des midgets de course, elles sont vendues en kit par correspondance par le biais de petites annonces judicieusement placées dans des publications largement diffusées comme « Popular Science » ou « Mechanix Illustrated ». Leur succès va durer près d’un quart de siècle.

 

Photos : Darin Schnabel, RM Auctions

 

Les premières King Midget à assembler à la maison ressemblent plus à une monoplace pour enfant qu’à une voiture économique. Toutefois le moteur est un monocylindre Wisconsin de 380 cm3 développant 6 ch, monté à l’arrière et refroidi par air, suffisant pour propulser la mini-voiture de 2.16 m de long à 80 km/h. Seules les roues arrière sont chaussées de freins. La version Kit est vendue à 270 $, mais à partir de 1949, les voitures peuvent être livrées entièrement assemblées pour 350 $.

 

1956 King Midget II

 

A partir de 1951, la firme d’Athens dans l’Ohio présente la Série II. Elle conserve le même moteur mais propose deux places, gagne en longueur (2.43 m) et prend des allures de petite Jeep. La majorité de ses pièces proviennent des usines Crosley. Elle fait essentiellement carrière sur les terrains de golf. Son prix passe à 550 $, hors options, dont la transmission automatique.

 

Photos prises au début des années 60 - Scans : Alden Jewell

 

En 1959, la King Midget troque ses portes en ébène pour de l’aluminium. En 1960, une version dépouillée de sa carrosserie sert à éduquer les jeunes au volant dans certaines écoles. 

 

1960 King Midget Trainer

 

La fidèle moteur Wisconsin est remplacé en 1967 par un Kohler K301 de 380 cm3 développant 12 ch, toujours un monocylindre refroidi par air. En 1969, les fondateurs Dry et Orcutt prennent leur retraite et revendent leur entreprise à la Barthman Corporation. Le manager Vernon Eads envisage une nouvelle King Midget en fibre de verre qui ressemblerait à une Dune Buggy. Cependant, le prototype sera détruit lors de l’incendie de la nouvelle usine en Floride. Les 15 dernières King Midget auront été construites en 1970. L'aventure aura duré 23 ans ce qui est un record pour une petite voiture. Autre record, la production totale a dépassé les 5 000 unités.

 

Une King Midget Serie III de 1967 vendue pour 14 850 $ par Barrett-Jackson aux enchères de Scottsdale, Arizona en 2014.
Photo : k.wittenauer